留學專家論美國大學的“貴”與“不貴”

美國的私立大學斯坦福和馬薩諸塞州理工學院2010-2011學年的學費(包括住宿費)分別比上一學年上漲了3.5%和3.8%,達到50576和50446美元。公立大學也不便宜,以我居住的加州為例,加州大學系統的學費2009-2010年比前一年提高了32%,達到10302美元,是10年前的3倍,這學年可能還要提高10%。上大學越來越貴,但這是一種什麽意義上的“貴”呢?
  說到“貴”,那並不僅僅要看付出多少金錢,還要看換回了什麽。如果換回的東西令人滿意,那麽多付出一些,也就會變得相對可以接受。在這個意義上說,目前美國大學 是一種可以接受的貴。《經濟學家》雜誌的一篇文章說,上海出國咨詢處對全世界大學的排名,前20名中有17個是美國大學,前50名中則有35個是美國大學。這些學校聘用了科學和經濟學方面七成在世的諾貝爾獎獲得者,並產生最靠得住的科研成果。
  掏錢買好東西的貴和買偽劣產品的貴是大不一樣的。一般來說,美國學校維持正派、誠實的學風, 沒有官場、市儈習氣,教師敬業、認真,具有較好的個人品質,極少有搞歪門邪道、剽竊作假的。這為學校創造了一種能讓學生接受知識和人文、公民教育的良好環境,這是很難用金錢的數額來衡量的。當然,上這樣的大學是有點貴,但比起花了錢(甚至不太花錢)卻學不到東西的大學來,節省的卻是學生寶貴的生命時光。
  康乃爾大學教授艾倫伯格(Ronald G. Ehrenberg)在《學費上漲:為什麽大學這麽貴》(Tuition Rising: Why  College Cost So Much)一書中說,上大學這麽貴的一個原因是,大學和企業不同,企業給員工漲工資,是因為他們利用新技術增加了生產力,但是,“教授的生產力是不大可能增加的,如果學校要給教授漲工資,那就必須另外開辟財源或者提高學費,而學校在另外開辟財源方面,一向沒有什麽辦法”。美國大學沒有辦法開辟財源,這是一個弱點,但也是一個優點,學校善於另外開辟財源,往往得付出教育獨立自主的代價,那就是把學校的大門向社會上的權、金勢力敞開,甚至與他們同流合汙。
  這幾年,受學費上漲影響最大的是公立學校,因為公立大學的經濟來源一部分是州堛獐毀琚A在經濟衰退的影響下,公立大學的財政受到了削減。在加州,學費上漲最多的是加州大學和加州州立大學這兩個公立大學系統。不只是加州,其他州也差不多。漲學費對學生家庭來說當然不是什麽好事,但這要看對什麽樣的家庭而言。事實上,漲學費對不同家庭的影響是不同的。
  去年,《紐約 時報》刊登過艾勒斯(Ian Ayers)的文章《為什麽加州漲學費可能是一件好事》。艾勒斯認為,公立大學漲學費有助於增進社會公正,因為目前的學費不是窮困家庭付得太多,而是富有家庭付得太少。以加州伯克萊大學為例,伯克萊的學費比耶魯要低得多,但由諾貝爾獎獲得者開的課卻多於耶魯。即使今年學費再上漲10%,仍然不過是私立大學的1/4。公立大學學費較低,得益的其實並不是貧困家庭學生,而主要是富裕家庭的學生,因為貧困學生基本上都享有經濟資助,學費高低對他們影響甚微。在高學費的同時,也對貧困學生提高經濟資助,這本來是私立大學的一貫做法。如今,公立學校因財政困難而不得不增加學費,這也可以成為一個機遇,以此來朝富裕者付高學費與貧困者獲高資助齊頭並進的方向發展。
  大學對貧困學生的資助是美國社會公正的重要杠桿之一。如果說學生是大學的消費者,那麽不同貧富程度的學生是在以不同的價格購買相同的服務。這種“價格歧視”(price-discrimination)的做法在商業社會中是不正當的,但對大學教育卻是正當的,因為大學不是商場。艾勒斯說:“高等教育是少數會這麽說的市場:‘請你清楚地向我說明你的償還能力,然後我才能告訴你需要支付的價格。’”但是,大學這麽做的目標應該是明確的,那是為了在教育上提升向弱者傾斜的社會公正,不是為了學校贏利。美國大學的財務都是公開的,這保證了公眾的監督和大學的自律。在這樣的社會環境中,大學漲學費,只要向公眾誠實地說明原因,一般還是能被理性地接受的。

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