在印地安納州短暫而緊張的留學生活的記憶

2004年8月,我來到美國 印地安納州立博爾大學(BallState University)的政治學系學習公共管理碩士(MPA)專業。時間飛逝,轉眼間進修已結束,我也如期回到了日夜想念的家人身邊。然而,每每回想起短暫而緊張的留學 生活,記憶中總有些片斷十分鮮活……

印第安納 州是美國中西部12州之一。在美國,每當提到“中西部”這個詞,總是會有一些固定的標記浮現在人們的腦海中。

首先是保守。中西部各州、包括印地安納,一直是共和黨的傳統領地,在近年來歷次總統大選中從來都毫無懸念地支持該黨候選人,組成很堅定的“紅州”陣營(選舉中肯定投共和黨票的州被稱為紅州,作為民主黨基地的各州則被稱為藍州)。其次,是各州鮮明的農業特色。以印地安納為例,該州土地平整、肥沃,農業用地廣闊,玉米是其主要的農作物之一。去年來校報到,是我父親和姐夫開車從田納西 州來送我,進入印州,下了高速路,一個突出的感覺就是車子竟然在玉米地裡穿行。

博爾州立大學坐落在印州一個名叫曼西(Muncie)的城市。該市距州府印地安納波利斯 一個小時的車程,有人口近7萬,就這個數字來講,已經是印州第八大城市了。在上個世紀早期美國汽車工業的鼎盛時期,曼西和其他週邊一些城市都設有福特 、通用等公司的汽車部件生產廠。當初的小城欣欣向榮,更由于一篇發表于1929年、名為《中部城鎮研究》(Middletown Studies)的社會學報告聞名全美。該研究即以曼西的發展作為案例。此後相當長的一段時間,曼西都一直享有“美國的故鄉”(America’s hometown)美稱。然而自上世紀60年代開始,由于美國汽車零部件的生產逐漸轉向海外,曼西失去了全部工廠,也由此導致這個城市不斷走下坡路,至今經濟狀況仍不景氣。

從知道這所學校開始,就一直很好奇它的名稱:為什麼叫Ball State?考究一番之後才弄清是怎麼回事。Ball曾是19世紀下半葉、20世紀初曼西市一個最大的家族,經營玻璃制品,十分富有,但由于無法繼續在印州獲取燒制玻璃器皿所特需的礦產,該家族已于幾十年前搬離曼西,前往科羅拉多 ,經營範圍也不再僅限于玻璃產品。

博爾大學的前身是建于1899年的一所教師學院,後被博爾家族的兄弟買下,並于1918年捐獻給印地安納州政府,改現名,成為一所公立的高等教育學府。學校現有在校生18000人,使得曼西成為一個“大學城”。學校開設的專業全面,在全美比較有影響的是建築學和一些與傳媒相關的專業,工商管理領域的“企業家創業”教育在美國大學 的同類專業裡名列前茅。博爾大學曾培養出幾位名人,在世界範圍出名的是“加菲貓”的創作者吉姆·戴維斯(Jim Davis),更為美國人所熟知的則是美國哥倫比亞 廣播公司(CBS)晚間脫口秀節目的主持人大衛·萊特曼(David Letterman)。學校也主要因為這兩位名人校友而增色不少。

雖然本科在國內學的是英文,工作後用英文的機會也多,但初入美國的課堂,還是有些不習慣。開始的兩個星期,一個很可笑的感覺是我可以聽得懂老師說的每一句話,但這些話連在一起,我就有些糊塗了。後來想想可能主要是由于公共管理的專業知識對我來說很陌生的緣故。不過很快這段適應期就過去了。

接踵而至的就是大量的嬝版M論文。文科和理科學習最大的不同就在于文科無需動手實驗,而嬝甽q卻比理科大很多。第一個學期修了4門課,總是有讀不完的書,很頭疼。但後來發現,其實嬝爸瓣ㄔu是國際學生的難題,也是讓美國學生十分費力的事情。我們的差距在嬝牧熙t度,而我們的優勢是我們更用央G用勤能補拙的辦法,我還是能比大部分的美國同學多完成老師布置的嬝玟兢`。

寫論文是另外一項挑戰。老師有的時候會布置一些比較具體的題目,而更多時候則是讓學生在這門課講授的範圍之內隨便選題。經過近一年的磨練,這兩類論文已經都難不倒我:知道題目後,去圖書館查資料,包括期刊、學術著作,還有網上數據庫裡的學術論文,作出參考書目,之後列寫作提綱,靜下心研究找到的資料,然後就可以開始寫了。

我從來都不是能等到最後的截止日期才把文章做好的人,總得提前幾天,這樣才好修改,心裡也有底。所以這截止日期對我來說一般沒有什麼“威脅”作用。而對美國學生可就不是了。我絕大部分的美國同學從來都是要等到這個日期臨近的前幾天才正式開始寫論文,在規定的“幾點幾分”前的幾分鐘把打印出來的文章交到系辦公室。他們說只有這樣才有動力幹活。這也就是為什麼圖書館總是在期中和期末考試前的兩三個星期人滿為患的原因。

對我來說,寫作論文的過程是非常好的學習的過程。感覺這裡老師課堂的教學只是提綱挈領的作用,更多的知識卻是在準備論文、查找資料、自己思考的過程中獲得的。因此,雖然寫論文很辛苦,現在想來卻也值得。

我的一點親身經歷告訴我美國是一個相信能力和實力的地方。這裡的研究生課程都規定了一門叫“研究方法”(Research Methods)的必修課,涉及一些數據統計知識,教給學生做學術研究的方法,通常被學生認為是相當難修的課程。我們的教授要求班上的同學自願結成小組,以小組為單位寫一篇學期論文。我和一位韓國 同學以及兩位美國同學米切爾和查德因為都對國際關系的論題感興趣,所以組成了一個小組。開始的時候,那兩位美國學生對我們兩個亞裔的組員不太以為然,可能擔心我們兩個母語非英語的人會給研究項目拖後腿吧(班上只有我們兩個外國學生,恰巧還分到了同一個組)。

在寫作論文的過程中,我和韓國同學積極找資料,主動承擔具體的寫作任務,還能提出有一定見地的論點,我能夠感覺他們對待我們的冷漠在慢慢消除。很快到了期中考試,成績雖然不公布,但米切爾還是問了我們的成績。我和查德的成績相同,大約是全班第二名。從此之後,若隱若現的“敵意”就徹底消除不見了。

我們4個人成了非常要好的朋友,經常聚在一起學習,更多的時候是做自己拿手的菜,請其他人來分享,或者在週末去酒吧放鬆。在這一年的學習過程中,我們的友誼是我最寶貴的收獲之一。

博爾大學的國際項目做得比較有聲色。學校有來自80多個國家的近500名國際學生,其中有30多位中國內地的學生,還有不少來自香港 和台灣 的同學。我做助教工作的國際辦公室對國際學生的照顧也很週到,不單定期組織各種有國際學生參加的文化交流講座、國際週展示、晚嚏A負責學生工作的黛比拉還十分耐心負責地定期給全部國際學生發電子郵件,通告近期的活動信息,如有學生賣車或家具,這樣的廣告也會集中到國際辦公室,由她廣而告之。6月中這裡的天氣突然變化,黛比拉專門發郵件,告訴學生們可能有颶風,並詳細解釋如何收聽、收看廣播、電視裡的颶風預報;如遇到颶風,應如何躲避等等。國際學生如有事須與辦公室工作人員面談,只需提前預約,就可以見到從辦公室主任到普通工作人員中的任何一人。

國際辦公室還組織多種多樣的到其他國家學習考察的項目,當然,這些活動基本都是針對美國本土學生開展的。辦公室的倫敦 中心和澳大利亞 中心組織學生到這兩個國家的有關大學學習一個學期,雖然費用不菲,但總能吸引不少美國學生。我所在的中國教育國際交流協會與博爾大學合作開展招收美國大學畢業生赴中國教授英語的項目,也給很多對中國和亞洲感興趣的美國學生提供了一個切身感受中國文化的機會,比較受歡迎。

很多美國朋友問我對美國社會以及美國人有何感想。在這個中西部小鎮生活學習近一年,深刻的體驗談不上,簡單的體會有一些。

首先,美國社會是一個整體構架比較完善、穩固的整體,無論是政治、經濟、文化、科學,還是社會保障體系等等,雖然改革措施不斷,但基本屬于微調,不是結構性的大動,而且在三權分立、聯邦主義的框架下,立法、行政、司法,聯邦與地方權力互相制約,比較好地保障了社會的穩定。

其次,雖然美國人的生活習慣、生活態度與物質生活水準仍在不少方面優于國內,我還是能感受到不少相似之處。比如大部分中年及老年的美國人有很強的家庭觀念,而年輕人則更願意在30歲前享受自由的單身生活,不願輕易談婚論嫁。我的美國同學米切爾就因為男朋友幾次談及結婚,而幾乎患上了婚姻恐懼症,最後兩人以分手告終。這些與改革中的中國社會在家庭道德觀念上發生的轉變和現狀倒是很相似。

有一點不同之處我覺得很值得國內的年輕人學習。這裡的美國青年對自己的未來一般都有一個比較清晰的設計。在進入政治系學習前,查德就打算好畢業去華盛頓 的一個政府智囊團工作,而米切爾則是看好了一家公司,只是由于本科畢業生入門薪水太低,所以才來學一個碩士學位,以便有更好的起點。相比起來,國內的大學生可能對將來的計劃就不是很明確了,或麥晹酗ㄓ祩ォ籵鴗F畢業的時候仍在為選擇怎樣的道路而猶豫。這雖然與就業市場的壓力有關,但也有自己舉棋不定的原因。


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