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石破天驚--黃石公園曾經的爆炸

美国黄石国家公园之下,一条凶恶的高温熔岩柱正令大地抬升、震颤。这里早年的火山曾发生巨爆,威力比美国历史上最猛烈的圣海伦斯火山喷发(1980年)还强一千倍。将来会怎样,谁也难料。

世上有火山,还有超级火山。对于后者,并没有被普遍接受的定义,美国地质勘探局用这个词时,是指单次喷发中浮石和火山灰的喷出量超过1000立方公里,也就是1883年夺去3.6万余人性命的喀拉喀托火山大喷发的50倍以上。火山能造就山岳,而超级火山能将群山夷为平地。火山能使方圆数公里内的动植物绝迹,超级火山却可改变全球的气候,令某些物种遭遇灭顶之灾。

人类有历史记载以来还未经历过超级火山的喷发,美国地质勘探局的科学家鲍勃 • 克里斯琴森说。他在20世纪60年代率先研究了黄石火山。一旦岩浆囊排空,地表便会坍塌,原本隆起的区域整个向内陷落,仿佛地球咬了自己一大口,最后剩下的是个巨大的“破火山口” 。

打开黄石破火山口的那个“热点”以往曾喷发过上百次,最早可追溯至1800万年前。

最后的三次超级喷发都发生在黄石,距今最近的一次是在64万年前,规模是1980年华盛顿州圣海伦斯火山喷发(致57人死亡)的1000倍。然而数字并不能全面反映那种惊天动地的狂暴。科学家推算,黄石火山喷出的灰柱升上了3万米高空,散落到地面的火山灰覆盖了整个美国西部直到墨西哥湾的广阔地域。火山碎屑流——由灰烬、石屑、气体组成,被加热到800摄氏度高温的致命浓烟,化做滚滚灰色云团横扫大地,用数百米厚滚烫、沉重的碎屑填满整条整条的山谷,如沥青般粘在一度生机盎然的土地上。而这还不是黄石火山最凶恶的时刻,210万年前的一次喷发威力是它的两倍多,令地面留下了一个方圆几十公里的深坑。在这两次喷发之间的130万年前, 还发生过一次规模稍小,但同样具有毁灭性的喷发。

由此一来,一个巨大的问号出现了:它会再度喷发吗?某种程度的爆发——比如一次比较柔和的,就像1991年夺去800人生命的菲律宾皮纳图博火山那样——极有可能在某一时刻发生。而能形成破火山口、毁灭成千上万人、令地球陷入火山冬天的全面大喷发,其发生几率有多大谁也说不准。也许是在我们有生之年,或许是在10万年甚至更久之后,也可能永远不会发生。

乔尔•阿肯巴克 Joel Achenbach:《华盛顿邮报》的专职撰稿人,并常为美国《国家地理》杂志供稿。

马克•蒂森 Mark Thiessen:《国家地理》旗下专职摄影师

埃尔南 •卡涅利亚斯 Hernán Cañellas:插画师埃尔南•卡涅利亚斯生活在布宜诺斯艾利斯。

撰文: 乔尔•阿肯巴克 Joel Achenbach

摄影: 马克•蒂森 Mark Thiessen

插画: 埃尔南 •卡涅利亚斯 Hernán Cañellas

翻译: 王丽蕊

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